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Hoja Informativa sobre la Presencia del Metal Radio en las Aguas de Pozo

El Condado de Anne Arundel realizó un estudio piloto de la calidad de las aguas de pozo durante el periodo de septiembre de 1997 a marzo de 1998. Durante el estudio piloto, una manifestación natural del metal radio fue encontrada en 22 pozos en la parte norte del Condado de Anne Arundel. Quince de estos pozos sobrepasaron el nivel establecido por la Organización de Protección del Medio Ambiente de los Estados Unidos para abastecimientos públicos de agua para beber, o sea, agua potable. Un estudio más amplio, realizado en 1998 por el Departamento de Maryland de Asuntos Ambientales, confirmó la presencia de una manifestación natural del metal radio en aguas subterráneas en la parte norte del Condado de Anne Arundel. El radio en el agua potable no supone una emergencia de salubridad y puede ser eliminado fácilmente instalando un pozo más profundo o por medio de aparatos de tratamiento para reducir el nivel de radio del agua.

Desde el primero de marzo de 2002, los pozos nuevos y los pozos de reemplazo en la parte norte del Condado de Anne Arundel deben ser instalados a un mínimo de profundidad y deben cumplir con los estándares permitidos para la presencia del metal radio en el agua potable. La profundidad mínima se determina basándose en los resultados de un modelo de computadora que muestra los datos de distribución del metal radio, la profundidad de los pozos, las elevaciones de las propiedades y las pruebas de detección realizadas en los pozos profundos.  La profundidad mínima requerida en esta área va desde los 250 a los 500 pies.

A los propietarios de pozos privados ubicados en la parte norte del Condado de Anne Arundel se les insta a que realicen una prueba de detección para determinar si el metal radio está presente en sus pozos.  Los resultados de los análisis que se han realizado indican que dos de cada tres pozos sobrepasan el estándar de radio establecido para agua potable.  Cuando los análisis muestran que los niveles de radio están altos, se recomienda que se instale un pozo de reemplazo en un acuífero más profundo o que se instale un aparato de tratamiento para reducir el nivel de radio del agua.

El Programa de Asistencia para Pozos de Agua y Sistemas de Tanques Sépticos ofrece ayuda a los propietarios de casas elegibles pagando el costo total o parte del costo de los aparatos de tratamiento usados para reducir el nivel de radio del agua en el Condado de Anne Arundel.   Para más información, consulte el sitio de la Web del Departamento de Salud en www.aasalud.org o llame al Programa de Ingeniería Sanitaria al 410-222-7189.

¿Qué es el radio?

El radio es un metal radioactivo que se manifiesta naturalmente en minúsculas cantidades en las piedras y en la tierra.  A medida que el radio se va deteriorando, va emitiendo continuamente energía en el ambiente hasta que se forma una sustancia estable no radiactiva.  Esta energía llega a ser la parte de la radiación natural del ambiente a la que todas las criaturas vivientes estamos expuestas. El radio también se disuelve fácilmente en aguas subterráneas donde se encuentran condiciones ácidas (con bajos niveles de pH). Varias formas de radio manifestado naturalmente han sido encontradas en las aguas subterráneas del Condado de Anne Arundel, inclusive Radio 224, 226 y 228.

¿Qué es la radioactividad y cómo se mide?

La radioactividad es un proceso natural de deterioramiento. Las sustancias radioactivas como el radio emiten energía para alcanzar una condición más estable. Los científicos pueden identificar el tipo y la cantidad de sustancias radioactivas en el agua midiendo el tipo y la duración de la radiación emitida. La unidad típicamente usada para describir la cantidad de radioactividad presente en el agua potable es el picocurie por litro (pCi/l).

Una prueba de detección conocida como una prueba alfa bruta y a corto plazo, es el primer paso para descubrir la presencia de radio en el agua potable. Las partículas alfa son una forma de energía emitida por el deterioro de radio 224 y 226. Encontrar partículas alfa brutas en el agua indica la presencia de sustancias radioactivas, inclusive radio 224 y 226.                               

¿Cuál es el estándar permitido de radio para el agua potable?

El estándar de agua potable, o el nivel máximo de contaminante (MCL, por sus siglas en inglés), es el nivel máximo permisible de un contaminante que se acepta en el agua potable. Este nivel está basado en la protección de la salud humana, pero también toma en cuenta las posibles tecnologías de tratamiento y la capacidad de vigilar ese nivel. Un valor por encima del MCL no indica que efectos perjudiciales ocurrirán, sino que indica que existe un riesgo y debe ser evaluado. El MCL para partículas alfa brutas es 15 pCi/l. El MCL para la combinación de radio 226 y 228 es 5 pCi/l. No existe un MCL para el radio 224. No hay regulaciones que requieren a los propietarios de pozos privados existentes cumplir con los niveles MCL relacionados a la calidad de agua.

¿Cómo puede el radio afectar mi salud?

Las partículas de radioactividad del radio pueden ser tragadas. La mayor parte de estas partículas son expulsadas naturalmente en los excrementos o la orina. En el cuerpo, el radio actúa casi igual que el calcio. Una vez que ha sido tragado, una pequeña cantidad de radio puede adherirse a los huesos. El radio puede causar cáncer en las personas. El tipo de cáncer asociado con el problema de tragar radio es el cáncer de los huesos. Sin embargo, la relación entre la cantidad de agua con radio que una persona toma y el potencial para causar cáncer no está bien documentada. Las tasas de cáncer de los huesos en el Condado de Anne Arundel son iguales a las tasas generales en los Estados Unidos. Los estudios de investigación de riesgos realizados por la Organización de Protección del Medio Ambiente de los Estados Unidos y por el Departamento de Maryland de Asuntos Ambientales calculan que si 10.000 personas consumieran 2 litros de agua potable que contiene 5 pCi/l de radio todos los días por un periodo de 50 años, tal vez pudiera ocurrir un cáncer fatal adicional en ese grupo. Además, se asume que a medida que el nivel de radio aumenta, también aumenta el riesgo. Se calcula que por cada aumento de 5 pCi/l del nivel de radio, tal vez pudiera ocurrir una muerte adicional. El riesgo de radiación asociado con tomar agua que contiene 5 pCi/l de radio por un año es comparable al riesgo de radiación asociado con una radiografía torácica o con cinco vuelos de ida y vuelta de Maryland a California.

¿Qué debo hacer si se descubren niveles elevados de alfa bruta de corto plazo o de radio en mi agua potable?

El personal del Programa de Aguas de Pozos del Departamento de Salud del Condado de Anne Arundel está disponible en el 410-222-7398 para cualquier consulta relacionada a las pruebas de detección del agua, los tratamientos para reducir el nivel de radio del agua y las opciones para el reemplazo de los pozos de agua.

Para pozos de agua que han resultado tener niveles altos de radio, se recomienda reemplazar el pozo o instalar un aparato de tratamiento para reducir el nivel de radio del agua. Un pozo de reemplazo debe ser instalado a una profundidad donde se han encontrado concentraciones aceptables de radio. Si el reemplazo del pozo es demasiado costoso, una alternativa es instalar un aparato de tratamiento para reducir el nivel de radio del agua. El radio se comporta en el agua de una manera similar al calcio y al magnesio, de modo que aparatos que ablandan el agua, tales como los que intercambian iones, ablandan la cal, realizan ósmosis inversa o destilación, son efectivos en reducir los niveles elevados de radio en el agua potable. Antes de escoger un sistema de tratamiento para el agua, consulte con una compañía de tratamiento de agua anunciada en las páginas amarillas en la sección de equipos de filtración y purificación de agua, o consulte con el Departamento de Salud. El Departamento no recomienda alguna marca o compañía en particular, pero puede aconsejar cuál tipo de tratamiento de agua puede funcionar bien.  Los propietarios de casas que utilizan aparatos de tratamiento de agua para reducir los niveles elevados de alfa bruta o de radio deben darle mantenimiento al aparato de acuerdo a las instrucciones del fabricante. Después de instalar un sistema de tratamiento de agua, se recomienda una segunda prueba alfa bruta para asegurar que el aparato está removiendo el radio efectivamente.

¿Adónde puedo obtener más información?

Si usted tiene preguntas o dudas adicionales, póngase en contacto con el:
Well Water Program (Programa de Aguas de Pozo)
Anne Arundel County Department of Health (Departamento de Salud del Condado de Anne Arundel)
3 Harry S. Truman Parkway
Annapolis, Maryland 21401
410-222-7398

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